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Jueves 4 de noviembre de 2021

“Podría volver a suceder”: Revista Time detalla posible explosión de cometa sobre Chile hace 12.000 años

Un grupo de investigadores recolectó 300 muestras de vidrio de varios lugares separados por 30 kilómetros y los sometieron a análisis de laboratorio.

Conocido por ser el lugar más seco del mundo, el Desierto de Atacama era muy distinto hace 12.000 años, al final del Pleistoceno, cuando la megafauna deambulaba por lo que entonces era una pradera y los humanos se comenzaban a asentar en el área.

En ese mismo período, un gran cometa habría explotado sobre la región, girando 75 kilómetros de tramo de tierra y dejando partes de vidrio verde y negro. Esa es la conclusión de un estudio publicado el pasado 2 de noviembre en Geology. 

Según publicó la revista Time -en un artículo titulado "Un cometa puede haber explotado en Chile hace 12.000 años y podría volver a suceder"- el pasillo vidrioso al norte de la Cordillera de los Andes, descubierto en 2012, fue atribuido originalmente a incendios forestales que quemaron matorrales, pastos y derritieron el suelo subyacente.

La datación por carbono fijó el momento de la formación del vidrio. Sin embargo, el científico de la Universidad de Brown y autor principal del artículo, Peter Schultz, no estaba tan seguro del resto del escenario. Esto, porque la extensión del vidrio era mayor de lo que probablemente causarían los incendios forestales y los rastros de material orgánico antiguo no estaban presentes en cantidades suficientes para respaldar esa hipótesis.

Ante eso, Schultz y sus colegas recolectaron 300 muestras de vidrio de varios lugares separados por 30 kilómetros y los sometieron a análisis de laboratorio. Lo que vieron en sus microfotografías no apoyó la teoría de los incendios forestales.

Y es que las muestras contenían minerales metálicos conocidos como circones que se habían descompuesto en una forma de óxido conocida como baddeyelita. Eso puede ocurrir bajo la influencia del calor, pero el que excede los 1.700°C, una temperatura mucho mayor de la que podría causar un incendio forestal.

Schultz, a través de un correo electrónico enviado al medio citado, dijo que "en otras palabras, hubo una fuerza dinámica que los formó". Otros materiales encontrados en las muestras de vidrio, especialmente los sulfuros de hierro conocidos como cubanita y troilita, y un mineral de fosfato conocido como clorapatita, fueron mucho más reveladores. Esos y otros minerales incrustados en el vidrio son escasos en la Tierra, pero comunes en asteroides y cometas.

Lo que encontraron Schultz y sus colegas en el vidrio de Atacama coincide con las muestras de polvo y granos minerales que, en 2004, la nave espacial Stardust de la NASA recogió al sobrevolar el cometa Wild-2.

"Tener la misma mineralogía que vimos en las muestras de Stardust contenidas en estos vasos es una evidencia realmente poderosa de que lo que estamos viendo es un estallido de aire cometario", dijo el coautor del estudio, Scott Harris.

La NASA está planeando lanzar su Prueba de redireccionamiento de doble asteroide (DART), una nave espacial que intentará alterar el curso de un pequeño asteroide para determinar si podría ser posible hacer lo mismo con rocas más grandes que algún día podrían amenazar al planeta.

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Tags: ciencia