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Domingo 20 de agosto de 2017

Jerry Lewis: El pionero de la Teletón

Además de su exitosa carrera como actor y director, el comediante fue uno de los primeros en popularizar a la Teletón como evento benéfico.

Jerry Lewis será recordado por muchas cosas: Por su exitosa carrera junto a Dean Martin, por sus influyentes películas (tanto como actor como director), por su caracter confrontacional y por su particular estilo de comedia. Sin embargo, también será recordado por uno de sus legados más perdurables en todo el mundo: La Teletón.

Obviamente no estamos hablando de la Teletón de Chile, sino que el formato en sí. Si bien existen algunos precedentes, el concepto de Teletón que se popularizó en todo el planeta fue el que Lewis introdujo en 1966: The Jerry Lewis MDA Labor Day Telethon, evento que organizó como un masivo espectáculo televisivo para reunir fondos en pro de pacientes que sufren de Distrofia Muscular. 

El concepto fue una extensión de lo que se considera la primera Teletón en la historia, ocurrida en 1951, en donde Lewis actuó junto a Dean Martin para reunir recursos para un hospital especializado en enfermedades cardiacas. En 1954, el comediante hizo de anfitrión en la primera Teletón para la Distrofia Muscular, realizada en Nueva York y transmitida solo por canales de TV y radios locales. En esa ocasión, el show duraba aproximadamente 4 horas.

A mediados de los 60, el show se había vuelto tan popular que la MDA (Asociación de Distrofia Muscular) le propuso a Lewis extender su duración a unas ambiciosas 21 horas, las cuales se llevaron a cabo en el 'Labor Day' de Estados Unidos, con un evento también montado en Nueva York en 1966. Esa Teletón contó con una serie de artistas invitados, una banda de jazz de 19 piezas, y un sector en donde personas y celebridades contestaban teléfonos para recibir donaciones. Si bien se esperaba que fuese un fracaso debido a su realización en un día feriado, la Teletón demostró ser un rotundo éxito, a tal punto que Lewis tuvo que montarse en una escalera para agregarle al marcador de donaciones un no contemplado séptimo dígito, reuniendo un total de 1.002.114 de dólares.

Después de que el evento superara incluso esa cifra en 1967 y que su transmisión incluyera a diversas celebridades, varios canales fuera de Nueva York se pusieron en contacto con Lewis para llevar la señal a otros estados. Para 1970, la Teletón de Jerry Lewis era transmitida por 64 canales de todas partes de los Estados Unidos, y para 1973, este número aumentó a 150. Ese año también marcó la mudanza del evento a Las Vegas, en donde se realizó hasta su cancelación el 2014 (aunque Lewis abandonó la iniciativa en el 2011). Fue la Teletón más longeva en la historia de Estados Unidos.

La Teletón de Lewis no estuvo libre de críticas: Sus detractores la acusaban de usar a gente con discapacidades para provocar pena en la audiencia y de no poner el foco en iniciativas para que estos vivan una vida más normal, como rampas de acceso, transporte y oportunidades de empleo. Algunos de los ayudados por el evento también acusaron que solo una parte del dinero recaudado realmente llegaba a personas afectadas por distrofia muscular. 

De todos modos, el formato se convirtió en todo un éxito, y hoy es imitado en distintos lugares de todo el planeta.

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